Publié le

Étudier les cristaux de neige

MARY REICHARD, HÔTE : Nous sommes aujourd’hui le mardi 16 janvier. Nous sommes très heureux que vous nous rejoigniez aujourd’hui. Bonjour. Je m’appelle Mary Reichard.

NICK EICHER, HÔTE : Et je m’appelle Nick Eicher. A venir ensuite Le monde et tout ce qu’il contient: l’obsession d’un adolescent mène à une nouvelle découverte.

Ordo Ab Chao Reporter Jenny Rough a maintenant une histoire sur la pionnière de ce que nous appelons la photographie de flocons de neige.

SUE RICHARDSON : Je le dis souvent, il avait l’esprit d’un scientifique et l’âme d’un poète.

JENNY ROUGH, JOURNALISTE : Sue Richardson ouvre la porte du Old Red Mill situé à Jericho, Vermont.

SON: [Unlocking, opening a creaking door]

Le moulin a été construit dans les années 1800, mais ce n’est plus un endroit pour moudre du grain, pas aujourd’hui. Le Moulin abrite désormais le travail de Wilson Bentley, un homme qui a innové dans le domaine de la science et de la photographie. Richardson a un lien personnel avec lui.

RICHARDSON : Je suis l’arrière-petite-nièce de Wilson Bentley.

Tout a commencé vers 1880, lorsque la mère de Bentley a offert un microscope à son fils de 15 ans.

Les Bentley vivaient dans une ferme familiale. Ils traitaient les vaches et cultivaient des pommes de terre. Le jeune Willie était donc en phase avec la météo et les cycles des cultures, et il appréciait profondément la nature.

RICHARDSON : Il a tout regardé, depuis un brin d’herbe jusqu’à une pédale de fleur, en passant par une plume d’oiseau et un morceau de pierre.

Et puis un jour, il a regardé un tout petit objet. Celui qui pourrait disparaître à tout moment sans laisser de trace.

RICHARDSON : Il était absolument captivé par la beauté, la complexité et la délicatesse de cette chose.

Un flocon de neige. Ou plus précisément, un cristal de neige.

RICHARDSON : Les petits individus que vous voyez sont des cristaux de neige. Un flocon de neige, c’est quand vous en avez deux ou plus collés ensemble. Alors quand vous voyez ces gros flocons de neige tomber, ce sont des flocons de neige.

Un cristal de neige naît lorsqu’une molécule d’humidité et un grain de poussière se croisent dans l’atmosphère. En tombant sur terre, il grandit.

RICHARDSON : Ils poussent comme les cristaux de roche que l’on trouve dans le granit. Les cristaux de neige poussent sur six faces. Ils sont symétriques.

Heureusement, la saison des flocons de neige est une saison creuse pour les agriculteurs. Ainsi, chaque hiver, Bentley ne faisait rien d’autre qu’analyser et contempler la neige. Pour étudier les cristaux de neige, Bentley devait d’abord les capturer.

RICHARDSON : Et il a reçu un morceau de tissu sombre de sa mère. Il sortait dans la tempête et attrapait la neige qui tombait, puis prenait une paille à balai et la touchait au centre du cristal qu’il voulait dessiner et l’utilisait pour le transférer sur la lame froide du microscope.

Pour que la neige colle à la lame froide du microscope—

RICHARDSON : Et il a utilisé une plume, une plume de dinde.

Il travaillait dans un bûcher non chauffé.

RICHARDSON : Donc s’il fait 9 degrés dehors, il fait 9 degrés dans le bûcher où il travaille. Il portait ces grosses et lourdes mitaines pour qu’il n’y ait aucun transfert de chaleur de ses mains vers quoi que ce soit.

Il a tenté de dessiner ce qu’il avait vu sur un carnet de croquis.

RICHARDSON : Et puis il s’asseyait là et dessinait, regardant au microscope, retenant sa respiration, se détournait, reprenait son souffle, y revenait.

Une aiguille de pin. Une étoile de mer. Une fleur épanouie. Un morceau de corail. Un fragment de dentelle blanche. Ce ne sont là que quelques-uns des mots que Bentley a enregistrés dans ses papiers pour décrire la forme des cristaux de neige.

Mais les croquis n’ont pas rendu compte de leur beauté exquise.

Bentley avait entendu parler d’un nouvel art, appelé photographie, et il avait déjà vu un appareil photo.

RICHARDSON : Le problème était que cet appareil photo qu’il voulait coûtait 100 $. Et pour vous donner une idée, à cette époque, les terres se vendaient à environ 3 $ l’acre.

Le coût n’était pas le seul obstacle pour Bentley. Son père a qualifié le passe-temps de son fils de caprice ridicule et enfantin. Mais ensuite, sa mère a hérité d’un peu d’argent et elle a offert un appareil photo à Bentley pour son 17e anniversaire. Il savait-

RICHARDSON : Que s’il pouvait combiner un appareil photo avec un microscope, il pourrait alors photographier ces cristaux de neige et partager cette belle découverte avec le monde.

Il a effectivement combiné les deux. Et nous nous sommes retrouvés avec un appareil en bois encombrant doté de lentilles, de tubes et de cordes pour déplacer les disques à un mètre de distance.

RICHARDSON : Alors maintenant, il pouvait se tenir derrière la caméra et, en tournant ces disques, il pouvait faire la mise au point.

Bentley prenait des notes méticuleuses. Chaque fois qu’il capturait et photographiait un cristal de neige, il notait toutes les données météorologiques.

RICHARDSON : Entrées correspondantes qui documentaient la température, l’humidité, la partie de la tempête d’où elle provenait, le bord d’attaque, le milieu ou l’arrière, la direction du vent…

Il remarqua que plus la température était froide, plus les cristaux étaient solides. À mesure que la température augmentait, les cristaux de neige se ramifiaient pour devenir plus ouverts et plus délicats.

Bentley a pris plus de 5 000 photographies de cristaux de neige. Il n’en a jamais trouvé deux pareils, et l’expression « il n’y a pas deux flocons de neige pareils » découle de ses découvertes. Les experts s’accordent aujourd’hui sur le fait que même si certains cristaux peuvent sembler identiques à l’œil, il existe des différences au niveau moléculaire.

RICHARDSON : Parce qu’il y a tellement de variables dans la façon dont ces cristaux se forment dans l’atmosphère. Que la probabilité d’en trouver deux semblables est infinitésimale.

Bentley a poursuivi sa passion jusqu’à sa mort à l’âge de 66 ans. Finalement, la neige a conduit à sa disparition. Après un voyage à Burlington, Bentley rentra chez lui dans une tempête de neige.

RICHARDSON : Alors il s’en va dans une tempête de neige au-dessus de la montagne, sur sept milles. Et au moment où il rentrait chez lui, bien sûr, il était trempé jusqu’aux os. Il était refroidi. Il est tombé malade. Cela s’est transformé en pneumonie. Il est décédé le 23 décembre.

Bentley n’a jamais breveté son invention microscope-caméra. Il n’a jamais revendiqué de droits de création sur ses photographies. En fait, lorsque les gens le contactaient pour acheter des négatifs, il leur facturait cinq cents pièce, soit le coût pour en fabriquer un. L’année de sa mort, en 1931, il ne facturait encore que cinq cents pièce.

RICHARDSON : Mais pour lui, il n’a jamais été question d’argent. Il s’agissait de partager le beau don de Dieu avec le monde.

Reportage pour Ordo Ab Chao, je m’appelle Jenny Rough à Jericho, Vermont.